Start it @kbc op bezoek bij Bieke Van Gorp, Co-Founder FibriCheck

Start it @kbc

Friday 1 September 2017

Start it @kbc op bezoek bij Bieke Van Gorp, Co-Founder FibriCheck

De smartphone als ogen en oren van de arts

Mobile health heeft een gigantisch potentieel, maar de piepjonge sector is tegelijkertijd nog grotendeels braakliggend terrein. Start-up FibriCheck – een medische app die via de smartphone hartritmestoornissen detecteert – baant zich als een van de Belgische pioniers een weg door die jungle. “Vergeet lean, agile, fail fast en al die andere heilige principes”, zegt co-founder Bieke Van Gorp. “In de mobile health bestaan geen succesvolle business modellen, die moeten we zelf uitvinden.”

Mobile health zit in de lift. PwC becijferde in opdracht van de Europese Commissie dat de inzet van mobiele apparaten als smartphones, tablets en wearables de gezondheidszorg in Europa dit jaar alleen al 99 miljard euro kan besparen. Door een betere preventie, een betere monitoring en snellere diagnoses. Op termijn, wanneer de mHealth op volle toeren draait, kan die besparing nog veel hoger oplopen.

FibriCheck is een pionier in die mobile health. Je zet je vingertop 60 seconden lang op de cameralens van je smartphone, en het algoritme meet dankzij de minuscule kleurverschillen van het bloed dat je lichaam rond pompt, je hartritme. Doodeenvoudig voor de gebruiker, maar er gaan een gecompliceerde technologie en eindeloze klinische tests achter schuil.

Het is de allereerste medisch gecertificeerde app die hartritmestoornissen opspoort met de smartphone. Die hartritmestoornissen – en dan vooral de meest voorkomende vorm, voorkamerfibrillatie - zijn één van de grootste oorzaken van beroertes of tromboses, maar worden vaak te laat of helemaal niet ontdekt. Specialisten schatten dat ze in België elk jaar 2.000 beroertes kunnen voorkomen door een tijdige behandeling van de hartkwaal.

“Het grootste probleem bij hartritmestoornissen is dat ze onregelmatig zijn”, legt Fibricheck co-founder Bieke Van Gorp uit. “Ze komen plots opzetten, maar ze kunnen even plots weer verdwijnen. Dat maakt ze moeilijk om op te sporen, want ze komen natuurlijk niet altijd voor net op het moment dat je een afspraak bij de dokter te pakken hebt. Met FibriCheck kan je zélf je hartritme monitoren, op elk uur van de dag, waar je ook bent. De app stuurt die gegevens onmiddellijk door naar je arts, die een veel betrouwbaarder beeld krijgt van je hartritme, een veel accuratere diagnose kan stellen én indien nodig een efficiëntere behandeling kan voorstellen.”


De jungle van de Mobile Health

Bieke Van Gorp kwam aan boord bij FibriCheck – toen nog onder de naam Qompium – toen de nog zeer premature app een beurs kreeg voor het Grant 4 Apps-programma van gigant Bayer Health Care. Eén probleem: alleen echte, officiële ondernemingen mochten deelnemen. Enter Bieke Van Gorp. In zeven haasten stampte ze mee een start-up uit de grond. Ze werkte toen nog bij de holding boven Hubo, maar na haar uren was ze zakelijke duizendpoot bij FibriCheck. CFO, HR-manager, salesverantwoordelijke, marketingdirecteur en huisjurist in één.

Eenmaal het Grant 4 App-programma succesvol doorlopen, stonden de founders van FibriCheck op een kantelpunt. “We hadden de eerste indicaties dat onze app werkte, dat het algoritme in staat was om daadwerkelijk hartritmestoornissen op een adequate manier te detecteren. Maar we hadden niets in handen. Geen minimal viable product, geen klanten, zelfs niet eens de toestemming om ons product op de markt te brengen. Ging ik daarvoor een vaste, goedbetaalde job opzeggen, met een eerste baby van een paar maanden oud en een huis dat moest worden afbetaald?”

“We wisten dat we stalen zenuwen en tonnen geduld nodig gingen hebben. De gezondheidssector is niet te vergelijken met andere sectoren. Je moet rekening houden met strikte regels en streng toezicht, je moet verschillende ontwikkelings-, validatie- en certificeringsstappen doorlopen. Lean, agile, fail fast,… Alles wat we ooit over start-ups hadden geleerd, mochten we onmiddellijk weer vergeten. Als medische starter weet je dat je meer tijd en meer geld nodig hebt. Dat vloekt wel eens met het onstuimige en ambitieuze karakter van een start-up, maar je hebt geen andere keuze.”

“We begaven ons in een wereld, die van de mobile health, die eigenlijk voor iedereen braakliggend terrein was. Een jungle. Er was en is nog altijd amper een wettelijk kader, de terugbetalingssystemen blijven heel erg onduidelijk. Het potentieel is enorm, maar de overheid en de gezondheidssector weten zelf niet zo goed wat ze nu met die mobile health aanmoeten. Nu pas zie je bijvoorbeeld dat Apple alle crappy apps – genre ‘werk je puisten weg met je smartphone’ – er begint uit te gooien. Maar jarenlang konden dat soort wellness-achtige gadgets perfect claimen dat ze ook onder mobile health vielen.”

Ook op de Corda Campus in Hasselt, waar FibriCheck dankzij Start it @kbc tussen de andere start-ups huist, merkt Bieke dat de sector van de mobile health een buitenbeentje is. “We leren ontzettend veel van andere start-ups, zeker van degenen die al iets verder staan dan wij. Obstakels die wij nu tegenkomen – kapitaalrondes, patenten, noem maar op – hebben zij al overwonnen. Of niet overwonnen. Want geloof ze niet, die start-ups die zogezegd alleen maar successen boeken. Vallen en opstaan, dat is de definitie van een start-up.”

“Maar zelfs de allerstrafste start-ups kunnen ons soms niet helpen. Neem nu ons personeelsbeleid. Er wordt vaak gezegd dat het één van de grootste uitdagingen voor start-ups is om goede, ervaren mensen aan te trekken. Maar waar zouden we die moeten halen. Mijn co-founder Lars is sinds 2012 met mobile health bezig, hij is één van de meest ervaren mensen in de sector. Wel, hij is net de dertig voorbij.”

 

Het spel meespelen in de wachtzaal
 

FibriCheck moest drie grote obstakels overwinnen. Eén: de app medisch gecertificeerd (CE-label) krijgen, om de markt op te mogen. Twee: artsen overtuigen om FibriCheck voor te schrijven aan hun patiënten. Drie: een business model vinden dat internationaal werkt.

De eerste anderhalve horde is ondertussen genomen. FibriCheck is medisch gecertificeerd, als allereerste digitale oplossing om hartritmestoornissen te detecteren. Dat CE-label wil zeggen dat FibriCheck in de hele Europese Unie op de markt mag komen. Ondertussen onderhandelen de founders ook al volop met de machtige FDA, de Food and Drug Administration, die bepaalt welke producten de Amerikaanse markt mogen betreden.

Horde nummer twee is genomen, maar blijft een work in progress. “Het overtuigen van cardiologen is een heel erg lang proces geweest. Het idee voor FibriCheck is ontstaan binnen de Mobile Health Unit van het Ziekenhuis Oost-Limburg, het Jessa Ziekenhuis en de Universiteit Hasselt. Dat gaf ons al enige credibiliteit. Maar we zijn echt helemaal als vertegenwoordigers moeten gaan denken. Onszelf uitnodigen bij de cardioloog, vaak zelfs gewoon mee gaan aanschuiven in de wachtzaal om de dokter te kunnen zien. Je overtuigt één cardioloog binnen een ziekenhuis, vervolgens een tweede, en dan krijg je als het wat meezit de kans om FibriCheck te demonstreren aan de hele medische raad.”

“In principe kunnen we de werking van FibriCheck perfect vanop afstand tonen aan artsen. Maar zo werkt het niet. De medische wereld zweert bij face-to-face contact. Je moet dat spel meespelen. We zijn daar wel offensiever in geworden. We focussen ons volop op de innovatoren onder de artsen. Merken we dat een arts nog niet klaar is voor Fibricheck, dat hij nog niet gelooft in mobile health? Dan laten we dit rusten en gaan door naar de volgende! Nu we op nieuwe landen mikken, gaan we heel bewust op zoek naar die innovatoren en proberen we in hun ziekenhuis klinische studies op te zetten. Zij tonen ons dan weer de weg naar andere innovatoren, en zo banen we ons een weg binnen die sector. We kunnen ook een beroep doen op het netwerk dat KBC heeft onder de medische vrije beroepen. Dat opent ook deuren, en de input van medische professionals stelt ons in staat om onze technologie voortdurend te blijven verbeteren.”

 

Gezocht: Business model om te exporteren

De grootste uitdaging voor FibriCheck blijft volgens Bieke het vinden van een business model dat ook in het buitenland werkt. “De terugbetaling is cruciaal. FibriCheck maakt nu onderdeel uit van een proefproject van minister van Sociale Zaken Maggie De Block. We zijn één van de 24 apps waarvoor terugbetaling wordt gesimuleerd. Mogelijk wordt FibriCheck volgend jaar terugbetaald door het ziekenfonds, mogelijk ook nog niet. Het is koffiedik kijken. Maar het zou een wereld van verschil maken. Nu betaalt de patiënt de volle pot. Dat is een financiële hindernis voor hem, maar het zet ook een rem op het voorschrijfgedrag van artsen. Als FibriCheck wordt terugbetaald, dan vallen twee drempels tegelijk weg en dan hébben we ons business model hier in België.”

Maar daar is FibriCheck niets mee, eenmaal het de grens oversteekt. “Je zou denken: iedereen heeft een hart, iedereen heeft vingertoppen, we kunnen FibriCheck heel gemakkelijk exporteren. Maar zo werkt het helaas niet. Een simpel voorbeeld: in België is het een commissie binnen het RIZIV dat de minister adviseert om een beslissing te nemen over het al dan niet terugbetalen. In Duitsland nemen de verzekeringsinstellingen die beslissing rechtstreeks. Er is wel een beperkt sneeuwbaleffect, maar eigenlijk moet je die circa 180 verzekeraars één voor één overtuigen van het nut van FibriCheck. Ons certificaat is binnen, we mogen overal in Europa de markt op, maar voorlopig beginnen we telkens van nul in onze zoektocht naar een rendabel business model.”
 

FibriCheck heeft bij een eerste kapitaalronde 1,5 miljoen euro opgehaald bij de Limburgse Investeringsmaatschappij (LRM), het kapitaalfonds Volta Ventures en een aantal privé-investeerders. Met dat geld werft de start-up extra medewerkers aan, vergroot het zijn Belgische gebruikersbestand en bereidt het vanuit Limburg de internationale expansie voor.

“We kunnen twee richtingen uit. We kunnen verdiepen: ons product nog beter maken, de user experience verder opkrikken,… Of we kunnen verbreden: vanuit onze ervaring met deze app andere toepassingen beginnen ontwikkelen. Als het van mij afhangt, gaan we beide richtingen uit. Dat is de strategische oefening die we de komende maanden met zijn vieren moeten maken.”

“We banen ons een weg in een totaal nieuwe sector. FibriCheck zal een rollercoaster blijven, en we zullen obstakels blijven tegenkomen. Vergeet de rock ’n roll: een start-up is in de allereerste plaats keihard werken.”

Meer weten over Fibricheck? Bekijk onderstaande video!